CARSON, California. (AP) – Con el aumento de la frecuencia y la intensidad de los desastres naturales, a los socorristas les resulta más difícil alcanzar y rescatar a miles de víctimas de inundaciones, huracanes, tornados e incendios.

En todo el país, muchas unidades de emergencia tienen menos personas para dirigir la respuesta a desastres, lo que significa que más es menos.

"Entonces, incluso si fueras la agencia más suave del mundo y manejases los desastres todo el tiempo … si entrenas todos los días, un desastre todavía se llama desastre por una razón", dijo Amy Donahue, profesora del departamento de políticas. Licenciado en la Universidad de Connecticut. "Incluso si dedicó todos sus recursos a estos eventos raros, todavía se encontraría luchando para manejarlos".

En 2015, la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias publicó "Lecciones operativas aprendidas en respuesta a desastres", que destacó las lecciones aprendidas durante la última década para los primeros en responder a eventos relacionados con desastres. También hizo recomendaciones, incluyendo más colaboración entre agencias y comunidad, capacitación específica para desastres y más esfuerzos para ayudar a las personas a cuidarse a sí mismas.

El informe basó muchas de sus sugerencias en un estudio de 2006 publicado un año después del huracán Katrina, por Donahue y su coautor, que destacó las comunicaciones deficientes, el liderazgo descoordinado, la planificación deficiente, las limitaciones de recursos y la capacitación y ejercicios limitados. como áreas que necesitan mejoras.

"Incluso si la última generación aprendió esas lecciones", dijo Donahue, "la próxima generación aprende mejor porque el desastre volverá a hacer lo mismo".

En el sur de Louisiana, el jefe de bomberos del condado de St. Bernard, Mike LeBeau, dijo que pasó por el huracán Katrina con 420 personas en dos refugios y recursos limitados. Se ocuparon de lo que tenían hasta que llegó una fuerza de socorro, de Canadá.

"Debido a que sentimos que todo iba a la ciudad (Nueva Orleans) en lugar de venir a nosotros, había algunos malos sentimientos allí", recordó LeBeau. "No hacia la ciudad, sino contra los programas federales que están en marcha para brindar asistencia. Pensé que (el gobierno federal) era demasiado lento para reaccionar. "

Estas lecciones cambiaron su pensamiento sobre la capacidad de respuesta de su departamento.

Durante Katrina, el bombero tuvo que mandar botes privados para rescatar a las personas de las aguas de la inundación porque no tenían los suyos. Ahora, ella tiene un equipo de rescate acuático rápido.

"Hacemos mucho más entrenamiento ahora", dijo LeBeau. "Estamos constantemente entrenando en diferentes tácticas y procedimientos".

Pero los expertos dicen que es casi imposible estar completamente preparado.

"El próximo desastre nunca será el mismo", dijo Louise Comfort, ex directora del Centro de Gestión de Desastres de la Universidad de Pittsburgh. "Es importante pasar por esos eventos y aprenderlos, pero la parte difícil es predecir cuál será el próximo desastre".

"Si bien creo que es muy útil hacer planes de acción e identificar cuáles fueron las fallas en ese caso en particular, esas lecciones deben diseñarse con anticipación", dijo.

La cantidad de bomberos profesionales ha aumentado en los últimos tres años, según la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos, pero las comunidades más pequeñas aún dependen de los voluntarios como primera respuesta. Y el número de voluntarios está disminuyendo.

"En la mayor parte del país, los voluntarios son la fuerza laboral predominante que protege el país", dijo Donahue. "Y así, incluso durante los desastres, los voluntarios realizan mucha ayuda y trabajo".

De los casi 30,000 departamentos de bomberos en los Estados Unidos, aproximadamente dos tercios son voluntarios. Desde 2015, el número de bomberos voluntarios se ha reducido a 682,600 de 814,850, según el Consejo Nacional de Bomberos Voluntarios.

"La conclusión es que las personas tienen mucho menos tiempo que antes", dijo Natalie Simpson, profesora asociada de gestión y estrategia de operaciones en la Universidad de Buffalo.

El número de llamadas de emergencia a los departamentos de bomberos continúa creciendo en todo el país, según una Encuesta de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios, y la gama de servicios que se espera que brinden los bomberos se está expandiendo.

Tanto los bomberos voluntarios como los profesionales ahora están capacitados en servicios médicos de emergencia y en respuesta a riesgos múltiples. Es raro que respondan a incendios reales, y con menos frecuencia a un desastre natural. Aún así, los expertos dicen que necesitan estar preparados.

"Por razones de seguridad", dijo Simpson, "ahora hay mucho más entrenamiento que nunca, por lo que esto seguirá siendo un problema".

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COLOCACIÓN DE LAGUNAS

Los acuerdos de asistencia mutua, que establecen las condiciones para asignar recursos a un pináculo, ayudan a las jurisdicciones a coordinar la preparación ante desastres.

Aunque algunas agencias usan arreglos formales para asignar recursos, muchas comunidades se han acostumbrado a ayudar a los departamentos vecinos, especialmente en desastres.

Raymond Oliver estaba en su casa de Hamilton, Mississippi, la noche del 13 de abril cuando un par de tornados azotaron el estado. Cuando la tormenta se hizo más fuerte, Oliver dijo que escuchó un ruido del viento como si nunca lo hubiera escuchado en los 66 años que vivió allí.

Oliver es el jefe de bomberos del Departamento de Bomberos de Hamilton, formado en su totalidad por una docena de voluntarios. Al principio, él y su esposa cazaron pistas en el pasillo de su casa, pero cuando su estación de radio comenzó a gritar, supo que tenía que actuar.

Navegando por los árboles caídos y los escombros que bloquean el camino oscuro, se dirigió a la estación, ahora un montón de escombros que cubren sus cinco vehículos de bomberos.

Usando su camioneta, Oliver respondió a llamadas de desastre y finalmente se unió a su equipo de voluntarios.

Hamilton Station atendió a unas 1,400 personas en una ciudad con un semáforo y una carretera principal; La estación más cercana está a 14 millas de distancia. Las otras 12 estaciones de voluntarios en el condado de Monroe acudieron en ayuda de Hamilton, dijo Oliver.

"Mis bomberos, junto con muchos bomberos, estuvieron fuera esa noche, y todavía eran truenos, relámpagos, lloviendo y destripando árboles, yendo de casa en casa buscando gente", dijo.

Las ciudades tienen un acuerdo de ayuda mutua sobre los recursos de la piscina, lo que les permitió responder efectivamente a un evento devastador que excedió las capacidades de su estación.

"No tengo que llamarlos", dijo Oliver. "Vienen automáticamente si saben que estamos en esta situación".

Los departamentos de bomberos del condado de Monroe, junto con los de los condados cercanos y Alabama, intervinieron para ayudar a Hamilton a reconstruir y recuperarse.

"No tenemos un acuerdo de ayuda mutua por escrito con Alabama", dijo Oliver, "pero en una situación como esta, no nos importa. Vamos a ayudar".

Pero en un desastre a gran escala, la ayuda local puede no ser suficiente.

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ENTRENAMIENTO PARA UNO

Según un informe de 2017 del Departamento de Seguridad Nacional, los departamentos de bomberos locales generalmente están preparados y capacitados para su volumen diario de llamadas. Pero en desastres a gran escala, están menos preparados. En coordinación con FEMA, las comunidades están realizando ejercicios de capacitación específicos para desastres.

"Siempre estamos planeando lo peor", dijo Willie Barrington, subdirector de capacitación del Departamento de Bomberos de Seattle.

Gran parte del Pacífico Noroccidental se encuentra en el Área de Subducción en Cascada, un área de 621 millas de largo que recibirá un terremoto de magnitud 8 a 9 cada 200 a 500 años, y el último terremoto en tal golpeó hace más de 300 años.

Barrington dijo que Seattle, junto con otros departamentos de Washington, Oregón e Idaho, participaron en un ejercicio de FEMA en 2016 diseñado para probar operaciones conjuntas en gobiernos federales, estatales, del condado y de la ciudad en caso de un desastre catastrófico. .

"Algunas de estas cosas son eventos de baja frecuencia y alto riesgo, como un terremoto, un tsunami, algo así", dijo. "Tratar de exprimir ese tipo de capacitación para apoyar esos eventos, así como nuestras habilidades básicas de lucha contra incendios, puede ser un desafío, y la financiación siempre es un desafío para nosotros".

Los encuestados generalmente confían en la capacitación especializada para responder a desastres, como el rescate rápido en el agua o el colapso estructural, pero no todos los bomberos están certificados.

Además de la capacitación sobre desastres, el Departamento de Seguridad Nacional recomendó una mayor coordinación operativa y comunicación interinstitucional en la aplicación de la ley, la lucha contra incendios y los servicios médicos a nivel local, estatal, federal y tribal.

"Es algo impresionante, nuestras diversas organizaciones en los Estados Unidos", dijo Simpson. "Son bastante sofisticados. A veces no se ve bien porque no se repite, y es una emergencia. Pero les daré muy buenas calificaciones en coordinación y cooperación".

El informe de seguimiento de FEMA sobre capacitación en Cascadia hizo un llamado a las agencias de manejo de emergencias para que sean creativas en la distribución de sus suministros y miembros del personal para superar la inevitable y abrumadora escasez de recursos, la escasez que se recolecta durante este ejercicio.

"Las jurisdicciones a menudo se benefician más de un escenario algo más modesto establecido cuando no hacen un esfuerzo tan grande solo para crear el ejercicio", dijo Donahue. "Y pueden prestar más atención a algunas de las cosas básicas que son realmente importantes, como construir relaciones entre agencias".

FEMA coordina ejercicios de capacitación similares a gran escala en otras partes del país que pueden causar grandes desastres. Recientemente, FEMA realizó un ejercicio de respuesta y recuperación cerca de Memphis en mayo, simulando un terremoto a lo largo de la Zona Sísmica de Nuevo Madrid que podría afectar a ocho estados y desplazar a más de 700,000 personas.

Barrington dijo que a los estados se les ha pedido que esperen hasta 72 horas para obtener una respuesta federal, pero en algunos casos tomará días más.

"Hemos aprendido a través de algunos de nuestros ejercicios, a través de Cascade, que era un ejercicio nacional, que probablemente sea más realista esperar ayuda en una semana y quizás dos semanas", dijo Barrington. "Con esos plazos, es muy importante que los ciudadanos puedan tener los recursos que pueden sobrevivir y vivir durante muchos días sin ayuda".

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"'VERÉ LA PRIMERA RESPUESTA'"

El año pasado, FEMA lanzó su Plan Estratégico 2018-22 para la Respuesta a Desastres, que enfatizaba "la responsabilidad compartida en todos los niveles del gobierno hacia el individuo". En otras palabras, los residentes de las comunidades afectadas son sus primeras respuestas.

"Si está hablando de un desastre inesperado a gran escala, nunca, nunca, habrá suficientes socorristas justo cuando se necesiten, o no cuando ocurra un desastre", dijo Simpson. "Todos son la primera respuesta".

Incluso FEMA define a los socorristas como aquellos más cercanos a las áreas afectadas durante una emergencia o desastre. En el informe que siguió a la acción de la temporada de huracanes de FEMA en 2017, los residentes y las organizaciones sin fines de lucro se encontraban entre los que redujeron la carga del fuego, la policía y los servicios médicos de emergencia.

"Hemos construido esta mitología de que alguien estará allí y lo salvará", dijo el ex administrador de FEMA, Craig Fugate. "Y la persona que te salva es probablemente tú o tu vecino".

En algunas partes del país, los estadounidenses comunes están aprendiendo qué desastres pueden esperar y cómo prepararse para las consecuencias.

Se crearon equipos comunitarios de respuesta a emergencias para que los departamentos de emergencia locales y estatales tuvieran voluntarios capacitados para responder a situaciones de emergencia. CERT se convirtió en un programa nacional en 1993 y ahora cuenta con más de 2,700 programas locales en todo el país, con más de 600,000 personas capacitadas desde el comienzo de este programa.

Los bomberos y los técnicos de emergencias médicas con el Departamento de Bomberos del Condado de Los Ángeles realizan capacitación CERT en varias ciudades de todo el condado, con base en el programa FEMA. Luis González, instructor CERT del Departamento de Bomberos del Condado de Los Ángeles, imparte clases en Carson, California.

"Vi a las comunidades arder", dijo González, refiriéndose a su experiencia de extinción de incendios durante el incendio de 2010 en la estación en el bosque nacional del sur de California. "El solo hecho de ser un instructor de CERT me da la oportunidad de brindar la información que (las personas) necesitan … para que no sufran como lo he visto sufrir en el desastre".

El número de policías también está disminuyendo. El número de oficiales juramentados fue de 725,000 en 2013 y se redujo a poco más de 701,000 en 2016, según un estudio de la Oficina de Estadísticas de Justicia.

El número de personal certificado de servicios médicos de emergencia, incluidos los técnicos médicos de emergencia, alcanzó 374,063 en 2016 y 406,939 en 2018; pero, al igual que los bomberos voluntarios, los servicios de EMS en áreas rurales que consisten en voluntarios están disminuyendo.

Durante un desastre, puede depender de la familia, los vecinos e incluso los extraños para salvarse a sí mismos y a los demás.

"Son rescatados por los transeúntes", dijo Simpson. "Esta es en realidad la primera línea de la primera respuesta a un desastre a gran escala".

Las responsabilidades que tienen los respondedores de emergencia, como la búsqueda y rescate, evacuaciones y provisión de áreas dañadas, junto con un número limitado de respondedores disponibles, hacen que sea aún más difícil responder de inmediato.

"Las personas, solo personas individuales, personas normales como nosotros", dijo Donahue, "tienden a no usar mucha energía, si es que hay alguna, energía para estar preparados de la manera más simple y básica para un desastre. Si muchas personas fueran pocas más preparado, marcaría una gran diferencia ".

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Los reporteros de News21 Justine Coleman, Sophie Grosserode, Katie Hunger y Peter Nicieja también contribuyeron a este informe. Jake Goodrick es colaborador de la Fundación Hearst. Sophie Grosserode es becaria de John y Patty Williams. Katie Hunger y Peter Nicieja son amigos de Myrta J. Pulliam. Brigette Waltermire es una Fundación de Ética y Excelencia en Periodismo.

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