Un equipo de investigadores de la Comisión Federal de Comercio ha comenzado a entrevistar a pequeñas empresas que venden productos en Amazon.com para determinar si el gigante del comercio electrónico está utilizando su poder de mercado para perjudicar a la competencia.

Según los tres operadores, algunos abogados y al menos un economista han realizado entrevistas que generalmente demoran alrededor de 90 minutos y cubren una variedad de temas. A todos se les preguntó qué porcentaje de sus ingresos comerciales se deriva de Amazon en comparación con otros sitios en línea como Walmart y eBay, lo que sugiere que los reguladores son escépticos ante las afirmaciones de Amazon de que los compradores y proveedores tienen alternativas reales a las empresas. en Seattle Un comerciante, Jaivin Karnani, dijo que estaba sorprendido de que la FTC le devolviera la llamada al día siguiente.

Las entrevistas muestran que la agencia se encuentra en las primeras etapas de una investigación exhaustiva para descubrir cómo opera Amazon, las prácticas locales que violan la ley e identifican los mercados donde domina la compañía. La duración de las entrevistas y la mano de obra dedicada al examen de Amazon apuntan a una investigación más seria que los investigadores que simplemente responden a las quejas y presentan mociones, dicen expertos antimonopolio.

Las acciones de Amazon cayeron más del 1 por ciento en el comercio previo al mercado en Nueva York.

"Al comienzo de una investigación, esta es una señal de que el personal está haciendo un trabajo serio", dijo Michael Kades, quien pasó 20 años en la FTC. "Pasan mucho tiempo con testigos y tratan de entender realmente lo que dicen".

Amazon no ha revelado una investigación por parte de la FTC, y la agencia rara vez confirma la revisión de compañías individuales. Pero el presidente Joe Simons le dijo a Bloomberg en agosto que agradecía saber de vendedores externos, que ahora venden más de la mitad de los productos en Amazon. Es probable que tales conversaciones privadas den mucha más información sobre los negocios de Amazon que la reunión pública de ejecutivos de tecnología de los comités del Congreso.

Amazon declinó hacer comentarios y señaló una declaración que hizo el jefe de negocios del consumidor Jeff Wilke en junio cuando se le preguntó sobre los informes que la FTC estaba mirando en Amazon. "Creemos que los temas más fundamentales en la economía merecen consideración", dijo. "Nuestro trabajo es construir el tipo de empresa que pasa por ese examen de vuelo". La FTC declinó hacer comentarios.

La investigación es parte de un examen más amplio de compañías de control como Amazon, Google y Facebook sobre la economía de los Estados Unidos. La FTC también investiga Facebook mientras que el Departamento de Justicia investiga a Google. Por separado, 50 fiscales generales del estado han anunciado una investigación antimonopolio de Google. El Comité Judicial de la Cámara también está investigando las principales empresas de tecnología. Un área de interés es si Amazon tiene una ventaja injusta sobre los vendedores externos cuando compiten con ellos para vender productos similares en su plataforma.

Una tarea temprana clave para la FTC es determinar el universo competitivo de Amazon. La compañía ha argumentado durante mucho tiempo que debería considerarse un minorista que compite contra rivales en línea y fuera de línea, una designación que Amazon dice que le da una pequeña participación del 4 por ciento en el mercado minorista de EE. UU. Si el mercado de Amazon se define estrechamente como compras en línea, su participación aumenta a casi el 40 por ciento, lo que le da un apalancamiento significativo. Limitar el mercado por categoría de producto, como los libros electrónicos, le da a Amazon aún más dominio.

La FTC también busca determinar el alcance del poder de Amazon sobre sus proveedores. Los tres comerciantes hicieron preguntas sobre cuánto de sus ingresos proviene de Amazon en comparación con otras plataformas en línea. Muchos minoristas reciben el 90 por ciento o más de sus ventas de Amazon, lo que los hace vulnerables a los requisitos de la compañía y a cambios bruscos e inexplicables en su política.

Es probable que los investigadores de la FTC que examinan Amazon quieran moverse rápidamente para asegurarse de que otros estados o agencias no se presenten, dijo Jennifer Rie, analista de Bloomberg Intelligence que se especializa en temas antimonopolio judicial. Los investigadores comienzan aprendiendo el funcionamiento interno de la empresa antes de limitar sus investigaciones.

"Están tratando de aprender tanto como puedan sobre la industria de personas que no son el objetivo de su investigación", dijo Rie. "Están en una etapa de fondo".

El interés de la FTC en Amazon se está extendiendo a los minoristas de boca en boca. Algunos vendedores tienen miedo de enojar a Amazon al asociarse con la agencia. Uno que habló con un abogado de la FTC dijo que estaba seguro de que la conversación sería confidencial a menos que condujera a una queja formal contra Amazon o que el Congreso rechazara la transcripción.

"Estas conversaciones seguirán sucediendo", dijo Chris McCabe, un ex empleado de Amazon que ahora dirige un negocio que ayuda a comerciantes en Amazon. "Algunas personas me han preguntado cómo llegar a la FTC. Les doy un correo electrónico y la FTC está recibiendo sus llamadas".

La desesperación llevó al distribuidor Karnani a contactar a la agencia para informar sobre sus dificultades para vender videojuegos y productos electrónicos en el sitio. Karnani dijo a los investigadores que perdió el 10 por ciento de sus ventas después de que Apple y Amazon llegaron a un acuerdo el año pasado para restringir quién puede vender productos de Apple en el sitio. El cambio siguió a años de preocupación por la falsificación de accesorios para iPhone. También describió las suspensiones de cuentas en los últimos meses durante los cuales Amazon dependía de su inventario y dinero.

"Les dije que si Amazon los suspende, es como una rodilla en la muerte", dijo Karnani, quien ha estado vendiendo el sitio durante dos años. "Les dije que cuando Amazon te cierra, se quedan con tu dinero durante 90 días y no hay nada que puedas hacer. Se sorprendieron al respecto".

Los comerciantes pueden apelar las suspensiones. Pero incluso si prevalecen, es un proceso inocente a prueba de inocencia que puede interrumpir sus ventas durante semanas sin previo aviso, lo que puede dejarlos fuera del negocio. En agosto, Amazon instituyó una nueva política de notificación de 30 días con respecto a las suspensiones para los reguladores de quejas en Alemania, que mantuvo que el proceso fue injusto porque no era transparente. En un comunicado enviado por correo electrónico, un portavoz de Amazon dijo: "Tenemos un proceso de reclamo en el que los vendedores pueden explicar cómo evitarán que ocurra la infracción en el futuro o decirnos si creen que cumplieron". .

Molson Hart, que vende juguetes en Amazon a través de su empresa Viahart, dijo que habló con la FTC durante 90 minutos sobre un artículo que publicó en Medium que detalla cómo el 98 por ciento de sus ventas provienen de Amazon y que la plataforma otros como eBay y Walmart representan menos del 2 por ciento de los ingresos. Declinó discutir los detalles de su conversación con los investigadores de la FTC, pero dijo que la conversación se había centrado en su artículo de Medium. Argumentó que Amazon, que enfrenta menos competencia en Internet, ha aumentado los aranceles y vende a los comerciantes que obligan a los anuncios a aumentar los precios.

Otro distribuidor de Amazon, que habló bajo condición de anonimato, dijo que pasó aproximadamente 90 minutos hablando por teléfono con un investigador de la FTC en julio y desde entonces le ha proporcionado a la agencia documentos y datos.

Describió cómo ayudar a triplicar las ventas de una marca de salud y belleza gastando cientos de miles de dólares para anunciarse en el sitio. Amazon se dio cuenta, hizo sus pedidos al por mayor con la marca y vendió el producto directamente, cortándolo y poniendo cientos de miles de dólares en inventario sin vender. En otra ocasión, dijo a los investigadores, Amazon descubrió que uno de sus productos se vendía menos en Walmart.com y luego hizo que el artículo fuera menos visible para los compradores hasta que el precio de Walmart regresó nuevamente.

Si los vendedores dependen tanto de Amazon para las ventas que no están dispuestos a ofrecer mejores precios en otras plataformas como Walmart y eBay, podría perjudicar la competencia, dijo Diana Moss, presidenta del American Antitrust Institute, una organización sin fines de lucro que defiende para una aplicación antimonopolio agresiva. "Ese es realmente el problema principal en una investigación como esta, y es por eso que Amazon disminuye su poder de mercado".

© 2019 Bloomberg LP

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