LONDRES (AP) – Familias varadas, luna de miel y despidos cancelados, miles despedidos: el repentino colapso de la compañía turística británica Thomas Cook y su red de aerolíneas y hoteles han causado el caos de cientos de miles de viajeros y negocios en todo el mundo el lunes

Traída por una variedad de factores, incluida la supresión de la deuda y la competencia en línea, la agencia de viajes de 178 años que ayudó a ser pionera en el paquete turístico dejó de operar en medio de la noche. Sus cuatro aerolíneas dejaron de entregar clientes y sus 21,000 empleados en 16 países perdieron sus empleos.

El fracaso de la compañía se extendió a la industria del turismo, especialmente en todo el Mediterráneo, con los viajeros inciertos de cómo llegar a casa, los hoteles temen que no se les pague, los huéspedes temen que no se les permita verificar sin pagar sus facturas, y resorts afectados por cancelaciones.

En general, alrededor de 600,000 personas han estado viajando con Thomas Cook desde el domingo, aunque no estaba claro cuántos quedarían varados, ya que varias afiliadas regionales estaban en conversaciones con las autoridades locales para continuar trabajando.

El gobierno británico intervino y realizó vuelos para llevar a casa a unos 150,000 clientes británicos de sus destinos vacacionales en todo el mundo en lo que se denominó el mayor esfuerzo de repatriación por la paz en la historia del país.

Se informó que unos 50,000 pasajeros de Thomas Cook quedaron varados en Grecia, hasta 30,000 en las Islas Canarias de España, 21,000 en Turquía y 15,000 en Chipre. Los viajeros se alinearon en los aeropuertos, buscando otras formas de llegar a casa.

James Egerton-Stanbridge y su esposa, Kim, decidieron volar desde el aeropuerto Gatwick de Londres a Egipto para celebrar su 60 cumpleaños cuando se establecieron los vuelos.

"Kim estaba llorando esta mañana. Estamos devastados ", dijo.

Largas filas de turistas británicos atravesaron la terminal en el centro turístico mexicano de Cancún mientras los viajeros esperaban para saber cuándo podían regresar a sus hogares, y algunos descubrieron que serían trasladados a las ciudades durante horas desde sus hogares.

Katie Cowdrey, su esposo y su hijo de 6 años estaban programados para terminar sus vacaciones de dos semanas el lunes de todos modos, pero en lugar de volar de regreso a Londres, les dijeron que un avión los tomaría. los de Manchester.

"Hay caos como puedes ver. Nadie sabe lo que está pasando", dijo Cowdrey. "Solo nos enteramos por las noticias. No nos dijeron de otra manera. El hotel no sabía lo que estaba pasando".

Otros se dieron cuenta de la noticia. Bengt Olsson, de Suecia, que viajaba a Chipre, dijo que había peores lugares para ser bloqueados: "Es agradable quedarse aquí. Hace calor".

La realidad fue mucho más dura para los empleados de Thomas Cook que perdieron sus trabajos de la noche a la mañana.

"El personal fue apuñalado por la espalda sin pensarlo por un segundo", dijo Brian Strutton, jefe de la Asociación de Pilotos de Aerolíneas Británicas.

Alrededor de 1 millón de clientes también calificaron sus reservas canceladas. Muchos probablemente recibirían reembolsos en virtud de los planes de seguro de viaje, pero no tenían idea de cuándo recibirían su dinero. Thomas Cook dijo que atiende a 22 millones de clientes al año.

La compañía, que comenzó en 1841 con excursiones en tren de un día a Inglaterra, creció hasta tener operaciones de viajes en todo el mundo, pero ha tenido problemas durante años debido a la competencia de aerolíneas de bajo coste y sitios de reserva en línea rentables. bajo

A diferencia de los sitios web, Thomas Cook tenía un alto costo fijo: operaba una flota de 105 aviones y poseía alrededor de 550 agencias de viajes en las principales carreteras de Gran Bretaña, así como 200 hoteles en lugares bañados por el sol.

"La creciente popularidad del tipo de viaje elegido que permite a los consumidores reservar sus paquetes de vacaciones por separado, así como a los nuevos niños en la cuadra como Airbnb, ha visto cambiar la industria de viajes más allá de todo reconocimiento en la última década, cómo los consumidores reservan viajes, alojamiento y alquiler de autos de manera independiente ", dijo Michael Hewson, director de mercado de CMC Markets.

Los negocios también han sido dañados en los últimos años por ataques terroristas en el Medio Oriente y olas de calor en el norte de Europa que han llevado a las personas a quedarse en casa.

Las cosas empeoraron este año, y la compañía atribuyó la desaceleración a las reservas por la incertidumbre sobre la inminente salida de Gran Bretaña de la Unión Europea. Una caída en las libras también hizo que a los británicos les resultara más caro viajar al extranjero.

Si bien muchos de estos factores también afectaron a las compañías rivales, Thomas Cook también fue acusado con una deuda de $ 2 mil millones. Buscaba £ 200 millones ($ 250 millones) para evitar continuar las negociaciones y mantuvo conversaciones con accionistas y acreedores durante el fin de semana.

El CEO Peter Fankhauser permaneció fuera de las oficinas de la compañía antes del amanecer y anunció que el intento de escapar del colapso había fallado.

"Sé que este resultado será devastador para muchas personas y causará mucha ansiedad, estrés e interrupción", dijo.

Las autoridades británicas reunieron a docenas de aviones para llevar a los clientes a sus casas de forma gratuita durante las próximas dos semanas, pero advirtieron sobre retrasos y aumentaron la paciencia.

El primer ministro británico, Boris Johnson, que viajaba a Nueva York para una reunión en las Naciones Unidas, dijo que el gobierno tenía razón en no arrendar la compañía, argumentando que hacerlo podría haber causado que otros negocios esperaban el mismo trato.

La mayoría de los clientes de Thomas Cook de Gran Bretaña están protegidos por el programa de seguro de viaje del gobierno, que garantiza que los vacacionistas puedan regresar a casa si un operador turístico con sede en el Reino Unido falla mientras están en el extranjero.

En Alemania, el gobierno estaba considerando una solicitud de préstamo puente de la unidad de Thomas Cook allí, Condor Airlines. El afiliado seguía volando, pero dejó de transportar a los clientes de Thomas Cook.

La caída de Thomas Cook también es un duro golpe para muchas empresas en las zonas turísticas que durante mucho tiempo han confiado en él por negocios, incluidos unos 3.150 hoteles.

En las Islas Canarias de España, un destino durante todo el año favorecido por los europeos, la asociación de hoteles dijo que temía un golpe económico. El gobierno español mantuvo reuniones con las autoridades regionales para evaluar el daño.

En Túnez, la agencia de noticias TAP dijo que el ministro de turismo intervino después de informes de que algunos turistas de Thomas Cook en Hammamet habían sido encerrados en un hotel y "retenidos como rehenes" después de que el personal del hotel exigiera que pagaran más. El gobierno dijo que la situación se había resuelto y que no se evitaría que los invitados salieran del país.

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