EL SEGUNDO, California. – El viaje de los títulos de campeonato a un sentido tóxico de derecho puede ser breve.

Para Los Angeles Kings, el viaje duró cinco años, desde su segunda victoria en la Copa Stanley en 2014 hasta el debut absoluto de la temporada pasada: el entrenador receptor John Stevens fue despedido después de 13 juegos, y luego los apretó en uno. record 31-42-9, su rendimiento más débil en 11 años.

Cuando el gerente general Rob Blake se reunió con sus jugadores veteranos durante la espiral hacia la mediocridad de la temporada pasada, se dio cuenta de que el concepto de "derecho" era un motivo recurrente.

"Era un derecho que podían activar cuando lo necesitaban. No tanto como para tener derecho a decir cinco juegos. Era más como si no jugaran bien, simplemente asumieron que comenzarían a jugar bien". Y luego no lo hicieron ", le dijo Blake a ESPN la semana pasada.

Esta mentalidad puede parecer desfavorable, pero fue una parte comprensible de la composición de los Reyes. Este fue el equipo que se metió en una Copa Stanley por el sembrado No. 8. Este fue el equipo que acumuló un déficit de 3-0 para eliminar a los San Jose Sharks. En el pasado, simplemente podían revivir esa capacidad de superar el desastre y enviarlo correctamente.

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"Pensaron que lo tenían en ellos. Pero desafortunadamente, no estaba en ellos", dijo Blake. "No sé si 'correcto' es la palabra correcta. Era más como 'no te preocupes, mejoraremos' y luego nunca mejoró '. pasaron toda la temporada justo cuando se dieron cuenta de que ya no la tenían. Les tomó mucho tiempo darse cuenta ".

Mira qué, exactamente?

"Que tienen que ser mucho más abiertos a un estilo de juego diferente, una estructura diferente al juego. El juego ha cambiado un poco desde aquellos días", dijo Blake.

defensa Drew Doughty se dio cuenta de algo más sobre lo que los Kings necesitaban en un entrenador. "Creo que necesitamos a alguien que nos pateará un poco el trasero", dijo después de la temporada. "Creo que algunos de nosotros tenemos cosas muy pequeñas y necesitamos tener más hambre y necesitamos a alguien que nos empuje".

¿El nuevo entrenador Todd McLellan lo está pateando?

"Sí", dijo Doughty. "Él es realmente bueno".

McLellan se echó a reír. "Honestamente, no tenía que patear traseros ahora".

"Este es un grupo orgulloso. Esto es lo que encontré", dijo el entrenador. "Es un grupo orgulloso que tuvo una temporada realmente dura y no está contento con eso. ¿Eso significa que nos vamos a salir con la suya y ganar la Copa Stanley este año? No. Pero lo están un grupo orgulloso que está abierto a sugerencias y a probar cosas nuevas ".


Rob Blake y Todd McLellan se conocen desde hace más de una década, ya que McLellan una vez entrena a Blake con los Tiburones de San José. Andrew D. Bernstein / NHLI a través de Getty Images

Eso fue algo nuevo para McLellan, quien está entrando en su duodécimo año como entrenador en jefe de la NHL: conseguir un trabajo de un tipo al que solía entrenar.

"Cuando jugaba, le tenía mucho respeto, y creo que era mutuo. Eso fue hace 10 años, pero pudimos mantener nuestras relaciones. Honré mis habilidades y ahora volvemos". juntos ", le dijo a Blake, que entrenó durante dos años con los Tiburones. "Se puede ver que tiene tiempo, energía y pasión. Y esa fue una de las razones por las que quería venir a Los Ángeles".

McLellan eligió a los Reyes sobre Buffalo Sabres y otros investigadores. Estaba disponible después de ser despedido por los Edmonton Oilers apenas 20 juegos en su cuarta temporada con la franquicia. Había acumulado un récord de 311-163-66 en siete temporadas con San José, perdiendo los playoffs solo una vez. lo llegando play-offs solo una vez en Edmonton. Mientras los Kings intentan reparar su reputación, su nuevo entrenador intenta hacer lo mismo.

"Estoy pasando por eso, pero duele que me despidan. Alguien te dice que no eres lo suficientemente bueno y que ya no perteneces aquí", dijo a los Oilers, un equipo que McLellan dijo que habría entrenado con placer. "para siempre" si se le da la oportunidad.

"Hay un viejo adagio que dice que 'los hombres son contratados para dejar de fumar', y yo no lo compro. El mundo exterior a veces piensa que a los entrenadores se les paga tanto que no tienen que preocuparse si renuncian. Bueno, no nos sonará así. Me duele ".

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McLellan pertenece a una banda muy exclusiva gracias a su tiempo en Edmonton. Uno en el que Glen Sather logró ingresar cuando entrenó a Wayne Gretzky cuando tenía 19 años. Uno en el que intervino Michel Therrien cuando entrenaba a Sidney Crosby, de 18 años. Y uno que McLellan ganó la inducción como entrenador en jefe de NHL de 19 años, Connor McDavid.

"Hago esta pregunta más que cualquier otra cosa que me hayan hecho: háblame de Connor", dijo McLellan.

Explicará a los entrenadores, oponentes y fanáticos que le preguntan sobre un nuevo talento generacional, a quien describe como "un ser humano extraordinario" que "entiende su estado en el juego". Sobre un jugador que dejaría a McLellan sin palabras con su arsenal ofensivo.

Cuando McLellan tomó el trabajo en Edmonton, sus compañeros pensaron que la firma del entrenador Connor McDavid era como inscribirse en un boleto de lotería ganador cuyo precio aún no se había establecido. No funcionó así para McLellan.

¿Aprovechar este tipo de talento generador no hace que el disparo se dañe un poco más?

McLellan empuja hacia atrás.

"Creo que lo aprovechamos. Tuvimos un buen desarrollo en 2016-17. Tuvimos un gran avance al año siguiente, y eso es para todos en la organización", dijo. "No se puede ganar con un solo jugador. Las personas que lo rodean también tienen que hacer lo suyo. Me siento bien con mi tiempo con Connor".

McLellan se fue, viajó y se aclaró la mente después de ser despedido, pero mantuvo un ojo en el NHL. En particular, vio a los Reyes caer en la clasificación. No le gustó lo que vio.

"A veces no sale bien temprano, y te das permiso para descansar el resto del año. Y eso no debería ser aceptable para ningún ser humano. ¿Eso sucedió? No lo sé. ¿Pero puedes descartar eso? Sí ", dijo.

Doughty dijo que los Kings se ganaron la reputación de estar desnutridos bajo el entrenador interino Willie Desjardins, pero eso fue un subproducto de la pérdida.

"Pensando en el año pasado, hubo momentos en que era difícil estar de acuerdo con lo que estábamos haciendo. Quizás porque estábamos perdiendo tantos juegos, expresábamos nuestros pensamientos con mayor o menor frecuencia. Pero estábamos perdiendo todos los juegos". ¿No dices algo? ", dijo.

McLellan dijo que necesitaba encontrar una manera de hacer que los Kings volvieran a ser Kings.

"Nadie jugó contra este equipo más que los San Jose Sharks durante mi tiempo allí", dijo McLellan. "Había una intocabilidad que los Kings tenían y creo que los empujó al abismo. Tenían talento, tenían muchas habilidades, pero tenían ese impulso interno y el deseo de superar las cosas. No estoy seguro de que fuera tan alto del año". pasado como lo fue en el pasado. Con tantos muchachos todavía en ese vestuario, no tienen que dar lo que regresó ".

Tarea para Blake y McLellan: encontrar un camino de regreso al respeto, empujar a sus jugadores a comprar y convencerlos de que hay un plan para volver a la refriega.

Jonathan Quick estaba en el objetivo de la gloriosa carrera de los Kings a principios de esta década, pero 2018-19 fue duro. Ric Tapia / Icon Sportswire / Getty Photography

La lista de reyes tiene un nombre familiar: espinoso, Para empezar son Anze Kopitar, Dustin Brown, Jeff Carter, Ilya Kovalchuk, Tyler Toffoli, Alec Martinez y Jonathan Quick.

No todos tenían garantizado regresar después de la temporada pasada.

Blake exploró la posibilidad de trasladar a algunos de los jugadores veteranos de los Kings, pero no estaba recibiendo las ofertas que estaba buscando en el mercado comercial. Comenzó a racionalizar el mantenimiento del equipo de veteranos, en su mayor parte, intacto. "No vi que tengamos muchachos jóvenes que puedan entrar de inmediato. Tenía que haber un complemento allí de todos modos. ¿Así que mueves a alguien y luego obtienes a otro veterano en la agencia libre para que lo complete por un año o dos?", Reflexionó. .

La respuesta, después de todo, era mantener a la mayoría de sus veteranos bajo contrato. Incluso después del debut de la temporada pasada.

Un veterano de Blake que consideró fichar por los Kings fue su viejo amigo Sharks Patrick Marleau, cuyo contrato fue comprado este verano. "No fue realmente (no apropiado)", dijo Blake. "Se nos ocurrió la idea de que teníamos que entrenar a los jóvenes. Patty sería un buen tipo para eso y ayudaría a esos tipos, pero sentí que ya lo teníamos en algunos veteranos". "

Blake dijo que necesitaba tanto a Doughty como a Kopitar para comprar lo que el equipo estaba planeando. Ambos jugadores tuvieron campañas bastante bajas – en el caso de Kopitar, su puntaje ofensivo se redujo en 32 puntos – y Blake pensó que necesitaba recuperar su confianza.

"Tuve que explicarles que hay un pequeño plan. Deben entender que tienen que comprar lo que está pasando aquí", dijo.

El plan es simple: hacer que los veteranos se desempeñen mejor en un nuevo sistema mientras el grupo de los Kings, que ocupa el segundo lugar en la NHL, ha madurado. Estaba seguro de que McLellan era el tipo adecuado para velas y niños.

"Su comunicación sobre por qué haces las cosas lo separa de muchos otros entrenadores. Se trata menos de 'hacer esto' que de por qué lo harías", dijo.

Blake dijo que notó esto por primera vez cuando McLellan entrenó al juego de poder. Desglosaría las rutas que tomaron los jugadores y por qué hicieron los pasaportes que harían. Tomaría lo instintivo y desglosaría por qué existía el instinto. Su entrenamiento existiría en algún lugar entre el reflejo del hockey y la autodestrucción de lo positivo.

"Todd lo expresó así una vez: 'Haz tus propias cosas, pero en mi propia estructura'", dijo Blake.

Todd McLellan ha hecho ajustes a la forma en que operarán los Kings, sin abandonar las fortalezas que llevaron al equipo al éxito a principios de esta década. Foto AP / Marcio Jose Sanchez

McLellan dijo que uno de los objetivos principales del campo de entrenamiento de los Kings era establecer parámetros de lo que es aceptable e inaceptable, en términos de "profesionalismo y ética de trabajo". Los fantasmas del desastre de la temporada pasada todavía persiguen a este equipo. "No funciona. Todavía discuten qué salió mal, quién fue parte de eso, por qué probablemente sucedió. Y se ajustan", dijo.

¿El mayor ajuste? El sistema que juegan los Kings. Además de tener uno de los núcleos más antiguos de la NHL, hay siete jugadores regulares mayores de 32 años, los Kings fueron abusados ​​la temporada pasada por ser lentos, torpes y defensivos en una liga que se había vuelto rápida, ágil y ofensivo -Primero.

"No puedes ganar como lo hiciste en 2012 y 2014. Hay algunos conceptos básicos que puedes quitar de esto, pero tienes que aprender cosas nuevas. Mejora cada día. Si llegas a cierta parte de tu carrera , y todavía no estás tratando de aprender, te pasará rápidamente ", dijo Blake. "Parte de la nueva estructura aquí se estaba adaptando a un nuevo estilo y sistema de entrenamiento".

McLellan está tratando de reescribir el ADN de los Reyes en un estilo que incorpora aspectos de la forma en que equipos como los tiburones y Los depredadores de Nashville juegan. Y está un poco avergonzado de aceptar esa inspiración.

Cuando trabajaron junto a los Detroit Red Wings, McLellan eligió un término de Mike Babcock: "I + D". No "investigación y desarrollo" sino "robar y hacer".

"Es una liga de liga. Algunos equipos tienen éxito de manera regular, y hay que adaptarse a ella", dijo McLellan. "Rob y tú lo harás. Obtén la idea, adáptala a tu equipo, ejecútala mejor que un equipo que puede tener más talento y tú ganas".

Por años Los Chicago Blackhawks y Los Angeles Kings intercambiarían las Stanley Cups, el primero con un estilo ofensivo y el segundo con un estilo prototípico de "hockey pesado". "Nadie tiene que disculparse por eso. Es genial que hayan ganado aquí. Pero el juego de hoy es un poco diferente de lo que era entonces", dijo McLellan. "Los jugadores mayores quieren volver a ganar. Y creo que entienden que hay cosas que necesitan cambiar sistemáticamente. Hasta ahora en el campamento, han sido receptivos a ese cambio".

Al somnoliento le gusta lo que ve.

"Hemos cambiado completamente nuestros sistemas. En lugar de jugar sobre el pellet y dejar que el desorden se acerque a nosotros, estamos tratando de detener el apuro en su línea azul o roja. Cambiar todos esos sistemas nos ha llevado a somos más agresivos sin amamantar ", dijo." El personal de capacitación aquí ahora es muy detallado, muy difícil para nosotros, muy honesto con nosotros, que es lo principal ".

La otra cosa principal: que los Los Angeles Kings sepan que ya no tienen derecho a nada.

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