Florida está a punto de perder uno de sus productos más preciados.

"No voy a endulzarlo. El arrecife del estado de Florida es malo", dijo el Dr. Erinn Muller del Laboratorio Marino Mote en Summerland Key.

Ya paralizados por el blanqueamiento, el buceo, la contaminación y el daño de la tormenta, las ruinas corales ahora están bajo el ataque de una enfermedad.

"Estamos perdiendo corales a un ritmo sin precedentes", admitió Muller. "La enfermedad de pérdida de tejido coralino pedregoso ha destruido el arrecife durante los últimos cinco años".

Los científicos señalan evidencia de que algunas especies perdieron hasta el 95% de las colonias en los Cayos de Florida. Muchas de estas especies son responsables de la construcción del marco del arrecife.

Muller es parte de una colaboración de científicos que intentan descubrir qué está causando la enfermedad y cómo pueden combatirla. Durante un estudio de dos semanas durante el verano, Muller y su equipo formaron parte de una expedición orquestada por OceanX que inspeccionó más de 100 sitios de arrecifes.

"El propósito de la misión de OceanX en este viaje era obtener un pulso en el tramo de arrecife desde Key Biscayne hasta Dry Tortugas. Esperemos que esto nos brinde una forma de manejar este brote a medida que continúa y evitarlo. sucediendo en el futuro ".

Los científicos pueden no estar seguros de la causa, pero sospechan que es bacteriana y se propaga a través del agua de mar.

El cambio climático puede haberle dado las condiciones perfectas para la devaluación.

"A medida que cambia el medio ambiente, ya sea debido al cambio climático global o la degradación del hábitat local, los corales se están volviendo más vulnerables a la infección de enfermedades porque se están volviendo más inmunes", dijo Muller.

"Desafortunadamente, esta enfermedad es solo el último insulto para estos arrecifes", agregó el Dr. Vincent Pieribone, fisiólogo de Yale y vicepresidente de OceanX. "Es como un fuego salvaje que arde en nuestras rocas. Es horrible. Es un desastre".

La enfermedad se convierte en tejido de coral blanco y hace que se caiga del esqueleto de coral y afecta a 22 tipos diferentes de corales. Los investigadores creen que se originó en Miami y se extendió hacia el norte en el condado de Martin, luego hacia el sur hasta Key West.

"Probablemente el peor brote de enfermedad de coral jamás registrado en cualquier parte del mundo", dijo el Dr. Andrew Baker, biólogo marino de la Facultad de Ciencias Marinas y Atmosféricas de la Universidad de Miami Rosenstiel.

Mientras que OceanX estudia la enfermedad de las encías, Baker es parte de la operación de rescate de coral de la UM que salva colonias de coral saludables antes de que se infecten.

"Se decidió que debemos identificar los corales que están por delante del brote de la enfermedad y llevarlos a estas instalaciones terrestres a medida que pase el brote".

El equipo de buceo de la UM localiza colonias saludables en Tortugas secas donde la enfermedad aún no ha llegado. Luego retiran cuidadosamente los corales de los acantilados de roca para llevarlos de vuelta al Laboratorio Key Biscayne. En promedio, una docena de buzos pueden recolectar 130 corales al día.

Pero es más que una simple operación de búsqueda y rescate.

"Creo que el objetivo es en realidad más ambicioso que eso", dijo Baker. "Lo que queremos hacer es usar estos corales como reserva de semillas para la próxima generación, por lo que intentaremos mantenerlos para que sus descendientes puedan se puede usar para copiar en arrecifes ".

"Y debido a que estos corales no vieron la enfermedad, significa preservar toda esa diversidad genética que generalmente se perdería".

Los corales rescatados se estudian, se cuidan y, después de unas semanas, se entregan a los acuarios de todo el país para recibir atención especializada.

"Durante ese tiempo desarrollaremos nuestras estrategias de reproducción y restauración para recuperar esos corales y continuar trabajando aquí en Florida", dijo Lisa Gregg, del codirector del Equipo de rescate de corales de Florida. "Podrían ser tres años, tal vez cinco años. Sabemos que cuando llegue el momento, estaremos listos".

UM y OceanX, en coordinación con Florida Sea Grant, NOAA, Florida Fish & Wildlife y más, emprenden estos esfuerzos debido a la importancia que representan los arrecifes de coral en el sur de Florida.

"Estos arrecifes son realmente importantes, no solo porque son los bosques marinos, sino porque protegen nuestras costas de las tormentas", dijo Baker. "Creo que debemos entender que Miami tiene una economía ambiental y que vale la pena y que si no invertimos en ella, no podemos esperar que sea sostenible".

"No estamos tomando las medidas necesarias para protegerlos de las amenazas que estamos creando nosotros mismos. Si pierde los recursos de los arrecifes de coral, todas esas cosas que damos por sentado para mantener nuestra economía básicamente turística se perderá ".

Para Pieribone, esta cruzada es personal. Es originario de Titusville y creció inmerso en los Cayos de Florida.

"Tenemos esta riqueza increíble y es nuestra responsabilidad colectiva protegerla", testificó Pieribone. "Nos debemos a nosotros mismos y al mundo hacer lo que podamos. Ahora duele".

"Simplemente no podemos dejar que se pierdan nuestras piedras de obstáculo. Es tan importante como las lentejuelas rojas y los árboles. Este es un tesoro nacional, y dejarlo ir simplemente no es una opción".

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