Cuando Phillips Brooks llegó al Seminario Teológico de Virginia en 1856, la institución estaba en auge. Fundado hace más de tres décadas en la sala de la escuela dominical de una iglesia en Alexandria, Virginia, el seminario se encontraba en una propiedad de 62 acres con exuberantes prados y gloriosas vistas del Monumento a Washington.

Los funcionarios escolares vieron la transformación como un signo de bendiciones divinas. Pero el Sr. Brooks, un seminarista que llegaría a ser obispo de su estado en Massachusetts, no vio más que la mano del Señor en acción.

"Aquí están las multitudes de esclavos", escribió el Sr. Brooks en una de una serie de cartas que describen la vida escolar, el primer seminario episcopal en el sur. "Es uno de los mejores lugares para ver los tristes efectos de la esclavitud en la población blanca, degradarla y eliminarla".

"Tenemos que estar de acuerdo con un pasado que tiene un lado feo, un lado malvado", dijo el reverendo. Ian S. Markham, decano y presidente del seminario, en una entrevista.

"Cuando hablas de algo tan aborrecible como la esclavitud, no hay una cantidad real que pueda lograr ese pecado", dijo Dean Markham. "Es demasiado grande. Pero haremos el trabajo duro, reconociendo que nuestro pasado está lleno de pecado y gracia".

La medida coloca al seminario del sur a la vanguardia de un número creciente de universidades e instituciones religiosas que intentan enmendar su inclusión en el sistema de servidumbre involuntaria de Estados Unidos. Y se produce cuando algunos grupos van más allá de las disculpas, teniendo en cuenta la compensación financiera actual para la descendencia.

El año pasado, las hermanas católicas de La Sociedad del Sagrado Corazón estableció un fondo de indemnización para financiar becas para afroamericanos en Grand Coteau, Luisiana, donde las monjas poseían alrededor de 150 negros.

Esta primavera, los estudiantes de la Universidad de Georgetown, una institución jesuita, votaron para crear un fondo, financiado por las cuotas estudiantiles, para beneficiar a la descendencia de las 272 personas que fueron vendidas en 1838 para ayudar a mantener a flote la universidad. (El plan aún no ha recibido la aprobación del consejo de administración de Georgetown).

Los jesuitas, que fundaron y dirigieron Georgetown y organizaron la venta de esclavos en 1838, están actualmente en conversaciones con los descendientes de las personas que alguna vez tuvieron. Esos descendientes buscan $ 1 mil millones para una fundación que financiará educación, salud, vivienda y otras necesidades.

En un comunicado, Timothy P. Kesicki, presidente de la Conferencia Jesuita de Canadá y Estados Unidos, dijo que los funcionarios jesuitas y de Georgetown "se han comprometido constructivamente a discutir la visión de la descendencia de un camino a seguir".

La decisión del Seminario Teológico de Virginia mueve el debate sobre las reparaciones, que se ha extendido en campañas presidenciales y salas del Congreso en los últimos meses, de teórico a realidad.

"Es importante porque la conversación sobre las obligaciones institucionales con los descendientes de personas esclavizadas generalmente se limita a una discusión de investigación y de investigación", dijo Craig Steven Wilder, un historiador de M.I.T. quien ha escrito extensamente sobre universidades y sus vínculos con la esclavitud.

"Son las instituciones religiosas las que están comenzando a establecer un camino desde allí hacia la justicia restaurativa", agregó el Dr. Wilder. "Es mucho más difícil para las instituciones religiosas guardar silencio sobre las implicaciones morales de su historia".

El fondo en el Seminario Teológico en Virginia será administrado por el Rev. Joseph Thompson, director de la Oficina de Ministerios Multiculturales. La institución planea gastar alrededor de $ 70,000 anualmente.

El seminario espera identificar descendientes de trabajadores esclavizados que trabajaban en el campus y seminarios que experimentaron discriminación en la escuela. Las autoridades planean discutir sus necesidades y proporcionar asistencia financiera, dijeron las autoridades. "Todo está sobre la mesa", dijo Dean Markham.

Los funcionarios también esperan apoyar a las iglesias locales con vínculos históricos con ex alumnos de seminarios y afroamericanos, especialmente el clero obispo negro y aquellos que trabajan en congregaciones negras.

Dean Markham dijo que la decisión de crear el fondo había tocado "un animado debate" dentro de la comunidad del seminario, donde fue discutido por miembros de la junta, profesores y ex alumnos.

"La gente tenía muchas preguntas que hacer", agregó el Dr. Thompson. “Hay desafíos logísticos obvios y preguntas filosóficas obvias. Estoy muy emocionado de resolver esas preguntas con la fuerza laboral del decano. "

Los funcionarios del seminario planean comenzar a mapear el camino por delante cavando en el pasado. Planean descartar los registros de archivo para tratar de descubrir los nombres e historias de hombres y mujeres esclavizados que luchan en el campus. Algunos de los fundadores de la institución eran dueños de esclavos, incluido Francis Scott Key, quien escribió la letra de "Star Spangled Banner". autor de "Sin mirar atrás: presencia negra en el Seminario Teológico de Virginia".

Pero la mayoría de las personas esclavizadas en el campus fueron alquiladas de plantaciones locales, incluso de Mount Vernon, propiedad de George Washington. Se cree que los trabajadores cautivos han construido varios edificios en el campus, incluido el Aspinwall Hall, que actualmente alberga las oficinas administrativas del seminario, dijo Christopher Pote, el archivero del seminario.

La vista de tantos hombres y mujeres esclavizados en el campus en la década de 1850 sorprendió al Sr. Brooks, el nuevo seminarista de Massachusetts.

"Todos los sirvientes son esclavos", escribió el Sr. Brooks a su padre en 1856. Y los estudiantes que intentaron servir esclavizados encontraron amenazas y resistencia.

Un estudiante del Norte, escribió, celebró una reunión semanal para los esclavizadores en el seminario, pero le dijeron que se rindiera, "o tendrá que sufrir".

"Otro que ha predicado a algunos en la sala ha sido informado de que tenía alquitrán y plumas listas para él si se fuera del seminario", continuó el Sr. Brooks. "Y, en general, se les dio la comprensión de que sus idiomas estaban conectados y que eran todo menos libres. Un estilo de vida hermoso, ¿no?"

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