Puedes aprender cualquier cosa en línea, entonces ¿por qué aprendo tan a menudo cosas que no quiero saber? Cuando navego por Internet quiero alejarme de los artículos sobre la historia política europea o la naturaleza de los cuásares, pero termino leyendo pequeñas cosas como un menú de la prisión de Alcatraz. ¿Por qué no tengo curiosidad por las cosas que quiero tener curiosidad?

La curiosidad se siente como si estuviera fuera de tu control, e intentar ejecutarla suena como si estuviera concebida para obligarte a encontrar una broma divertida. Pero si comprende lo que genera curiosidad, puede canalizarlo un poco mejor.

A lo largo de los tiempos evolutivos, los animales curiosos tenían más probabilidades de sobrevivir porque aprendieron sobre sus entornos; un olvidadizo que de vez en cuando evitaba una tierra confiable para explorar podría encontrar un lugar aún mejor para comer.

La gente también renunciará a una recompensa conocida por investigar lo desconocido. En un experimento, se les pidió a los sujetos que seleccionaran una de las cuatro imágenes, cada una con varias oportunidades de pagar un precio monetario. Las imágenes se repitieron, por lo que los sujetos aprendieron a elegir el mejor pagado, pero cuando apareció una nueva foto, la eligieron con más frecuencia de lo que las probabilidades dictaban que debían. Esta preferencia por la innovación es, por supuesto, la razón por la cual los fabricantes ajustan periódicamente el empaque y la publicidad del producto.

Pero es bueno saber acerca de su entorno, incluso si no promete una recompensa ahora; El conocimiento puede ser inútil hoy, pero vital la próxima semana. Por lo tanto, la evolución nos ha dejado un cerebro que puede la recompensa misma; satisfacer la curiosidad se siente divertido, por lo que exploras el entorno incluso cuando no esperas ninguna recompensa concreta. Los bebés prefieren mirar imágenes novedosas en lugar de las populares. Los preescolares juegan más tiempo con un juguete mecánico si es difícil descubrir cómo funciona.

Además, la curiosidad no solo brinda nuevas oportunidades de aprendizaje, sino que también mejora el aprendizaje en sí. En un experimento reciente, los sujetos leyeron preguntas de sesgo y calificaron cuán curiosos los hicieron sentir. Más tarde, volvieron a mirar las preguntas, cada una seguida de una imagen de una cara y juzgaron si esa persona parecía saber la respuesta. En una prueba final de memoria sorpresa para rostros, los sujetos recordaron mejor a aquellos que aparecieron después de preguntas de trivia que los hicieron sentir curiosos. La curiosidad causa una condición cerebral que fortalece el aprendizaje.

Esta función de curiosidad, para mejorar la memoria, es la clave para entender por qué tenemos curiosidad por algunas cosas y no por otras. Nos sentimos más curiosos cuando la exploración enseñará más.

Supongamos que te pregunto: "¿Cuál es el tipo de estrella más común en la Vía Láctea?" No sentirá curiosidad si ya sabe la respuesta. Pero también sentirás poco interés si no sabes nada sobre las estrellas; Si aprendió la respuesta, no puede relacionarla con otro conocimiento, por lo que parecería casi inútil, un hecho aislado. Somos más curiosos cuando sentimos que el entorno proporciona nueva información en la proporción adecuada para complementar lo que ya sabemos.

Tenga en cuenta que su cerebro calcula lo que puede aprender a corto plazo; sus intereses a largo plazo no son un factor. Es por eso que un cirujano cardíaco apasionado por su trabajo todavía encontrará una presentación aburrida en la conferencia si su cerebro decide que la conversación no aumentará su conocimiento. Por el contrario, cuando una novia la convence de ver un documental sobre personajes tipo, su cerebro puede contar con que esta sea una rica fuente de información, y se siente fascinada.

Es lo que separa los intereses a largo plazo y a corto plazo lo que hace que los artículos sean tan frustrantes. Un sentido de curiosidad le prometió que aprendería algo y, por supuesto, lo hizo, ahora conoce el sabor de pasta favorito de los ciudadanos franceses, pero está decepcionado porque su nuevo conocimiento no contribuye a sus intereses a largo plazo. Te han hecho clic desde tu cerebro.

Si la búsqueda de la curiosidad resulta en frustración, quizás no se le debería permitir tomar la iniciativa. ¿Por qué no solo buscar temas sobre los que realmente quieres aprender? Esto suena lógico, pero una búsqueda de "cuásares" producirá miles de visitas y no hay forma de saber cuál ofrece la coincidencia correcta para su conocimiento actual que mantendrá su curiosidad. Probablemente terminará como cirujano en la aburrida charla de la conferencia.

Si desea leer más en serio cuando navega por Internet, el enfoque oportunista es realmente bueno. Solo tiene que hacer causas de alimentación más frecuentes.

Muchos sitios web que curvan su tiempo contienen una serie de historias bancarias de primera plana que llegarán al punto óptimo de conocimiento de cada lector. Por lo tanto, visite los sitios web que usan la misma estrategia pero ofrecen contenido más rico, por ejemplo, JSTOR Daily, Arts and Letters Daily o Science Day.

Y presta más atención a las líneas. La curiosidad surge del equilibrio adecuado de lo familiar y la novela. Por supuesto, los escritores difieren en lo que suponen que su audiencia ya sabe y quiere saber; cuando encuentre un autor que tiende a tener su número, quédese con él.

Einstein le aconsejó a un joven estudiante que "nunca pierda una curiosidad sagrada". Dada nuestra historia evolutiva, no existe un pequeño riesgo para nadie. El desafío es cambiar su enfoque desde el momento a algo más sostenible.

Daniel T. Willingham@DTWillingham) es profesor de psicología en la Universidad de Virginia y el autor, más recientemente, de "Mind Reading": A Cognitive Approach to Understanding How the Mind Reads. "

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